Östersunds FK: småstadslaget i Europa League

Mitt i Sverige, vid landets femte största sjö Storsjön, ligger den vackra småstaden Östersund. Som Jämtlands huvudstad har orten cirka 50 000 invånare.

Utanför Sverige vet gemene man ungefär lika mycket om staden som om dess fotbollslag Östersunds FK: ytterst lite, om något alls.

På senare tid har dock det svenska laget skapat en hel del rubriker. För första gången någonsin tog sig laget till den högsta inhemska ligan, och 2017 vann de som första norrländska lag Svenska cupen!

När de besegrade IFK Norrköping med 4 – 1 fick Östersund möjligheten att kvalificera sig till UEFA Europa League. Motståndarna var inga mindre än de turkiska mästarna Galatasaray, men det skrämde inte laget.

Inte ens när de besegrade turkarna med 2 – 0 på Jämtkraft Arena, som har plats för 9 000 åskådare, var det många som trodde att svenskarna skulle vinna i slutändan. När det blev dags för bortamatch tog 33 000 åskådare plats på Türk Telekom Arena. Den stora publiken lyckades inte påverka svenskarnas nerver, och de gjorde matchens första mål efter någon timme. Turkarna kvitterade snabbt, men 1 – 1 räckte för att Östersund skulle ta sig till den tredje kvalomgången. Där blev slutresultatet 3 – 1.

Den 25-årige engelsmannen Jamie Hopcutt gjorde det andra målet i hemmamatchen. Han hade påbörjat sin karriär hos York City 2010, men lyckades inte upprätthålla succén. Efter mållösa sejourer hos Ossett Town och Tadcaster Albion blev han därför arbetslös år 2012.

Hopcutt prövade lyckan i Birmingham senare samma år, efter att Östersunds tränare Graham Potter arrangerat en testmatch. Vid det laget hade Östersund redan klättrat upp till division 3 i Sverige.

Potter har tränat laget sedan 2011. På bara sex år har han tagit laget från division 4 till division 3, och dessutom lyckats vinna Svenska cupen på köpet. För 20 år sedan spelade han för Southampton i Premier League, men han deltog endast i åtta matcher för det välkända laget. Sejourer för lag som West Bromwich och York City följde på detta, innan han slutligen lade spelarskorna på hyllan 2005.

Innan han började träna Östersunds FK hade Potter endast varit assisterande tränare för engelska universitetslag, bland annat på Leeds Metropolitan University.

Jamie Hopcutt, född år 1992, är faktiskt äldre än själva laget. Östersunds FK grundades inte förrän 1996.

När Östersund tog sig till den tredje kvalomgången kändes det förmodligen skönt att möta det luxemburgska laget Fola Esch. Efter en vinst med 1 – 0 på hemmaplan stötte de dock på starkt motstånd, men under den sista halvtimmen lyckades Gabriel Somi och Tom Pettersson leda dem till en seger med 3 – 1.

I det sista slutspelet kunde ÖFK ha fått möta vilka som helst av Zenit Sankt Petersburg, Marseille, Viktoria Plzen, Partizan Belgrad eller Legia Warszawa. Istället fick de spela mot grekiska PAOK.

Motståndarna var inte nådiga, och Östersund förlorade med 3 – 1 i Grekland. Den före detta Derby County-spelaren Aleksandar Prijović gjorde till och med två mål under matchens sista kvart. PAOK har tagit silver i Grekiska Superligan och kan stoltsera med spelare som Róbert Mak, Vieirinha and Omar El Kaddouri.

Allt hopp verkade vara ute, men det visade sig vara för tidigt för att räkna bort svenskarna. Under hemmamatchens sista 20 minuter gjorde Saman Ghoddos två mål, vilket gjorde att Östersund vann matchen med 2 – 0. Poängställningen var nu 3 – 3, vilket gav Östersund en seger enligt bortamålsregeln.

Vid dragningen hade Östersunds 3 945 i Uefa-koefficient, vilket är den lägsta poängen av UEFAs 48 klubbar. De är dessutom det enda svenska laget som deltar just nu. Med andra ord möter de tufft motstånd! Denna slutsats stöds av spelombud som Betfair, som presenterar så höga odds som 250 mot 1 för en turneringsvinst, och 16 mot 1 för att överhuvudtaget vinna i grupp J.

Den 14 september reser Östersunds FK till Ukraina för att möta Zorja Luhansk. Två veckor senare står de värdar för tyska Hertha Berlin.

Den 7 december får Graham Potters lag besöka Olympiastadion i den tyska huvudstaden, när gruppens slutspel ska avgöras. Athletic Bilbao, som kom på en imponerande andra plats år 2012, är det andra laget i grupp J.

Hur många mirakel kan egentligen Östersunds FK utföra, och hur långt kan de ta sig i Europa League? Endast tiden kan utvisa detta.